Un traitement psychédélique pour la dépression ?

Des chercheurs viennent de publier le plus grand essai clinique jamais mené pour évaluer l’effet de la psilocybine, une substance psychoactive naturellement présente dans les champignons hallucinogènes.

Depuis des années, les scientifiques étudient l’effet thérapeutique des psychédéliques, des substances souvent interdites. Cependant, malgré ce regain d’intérêt, les études à grande échelle font encore défaut. Mercredi, les chercheurs ont franchi une étape importante pour combler cette lacune. Leurs travaux, publiés dans la revue scientifique NEJMconstituent le plus grand essai clinique jamais mené pour évaluer l’effet de la psilocybine, une substance psychoactive naturellement présente dans les champignons hallucinogènes.

Une dose unique de 25 milligrammes a réduit les symptômes de la dépression chez les personnes qui avaient échoué à plusieurs traitements conventionnels, ont-ils montré. Les chercheurs ont testé ici une version synthétique de la psilocybine développée par la start-up Compass Pathway, qui a également financé ces essais. Au total, 233 personnes dans 10 pays ont participé (après avoir arrêté tout traitement en cours), tout en bénéficiant d’un soutien psychologique. Ils ont été divisés en trois groupes qui ont reçu au hasard 1 mg, 10 mg ou 25 mg du traitement.

Les séances, dans une salle dédiée, ont duré entre six et huit heures durant lesquelles les participants n’ont jamais été laissés seuls. Certains ont décrit avoir été immergés dans “un état comparable à un rêve” dont on a pu se souvenir, a expliqué lors d’une conférence de presse James Rucker, co-auteur de l’étude. Un participant a nécessité l’administration d’un sédatif pendant la séance en raison de son anxiété. Mais les effets secondaires observés (maux de tête, nausées, anxiété…) étaient généralement légers et disparaissaient rapidement.

“La preuve la plus solide à ce jour”

Trois semaines plus tard, les patients qui ont reçu 25 mg ont montré une amélioration significative de leur état par rapport aux doses plus faibles, sur la base d’une mesure de base de la dépression. Un peu moins de 30 % d’entre eux étaient en rémission. “C’est la preuve la plus solide à ce jour que des essais plus vastes et plus longs évaluant les psychédéliques sont justifiés, et que la psilocybine pourrait (un jour) fournir une alternative potentielle aux antidépresseurs qui ont été prescrits pendant des décennies.”a déclaré Andrew MacIntosh, professeur de psychiatrie à l’Université d’Édimbourg, qui n’a pas participé à l’étude.

Ces essais dits de phase 2 visaient à déterminer la dose et à confirmer l’existence d’un effet approprié. Les essais de phase 3, avec plus de participants, devraient commencer cette année et se poursuivre jusqu’en 2025. La startup est déjà en contact avec la Food and Drug Administration (FDA) américaine et d’autres régulateurs en Europe. Mais “Nous n’en savons toujours pas assez sur les effets secondaires possibles, surtout si certaines personnes peuvent voir leurs symptômes s’aggraver.”a déclaré Anthony Cleare, professeur de psychopharmacologie à Londres, qui n’a pas participé à l’étude.

Dans les essais, trois participants ont présenté un comportement suicidaire parmi ceux ayant reçu 25 mg, contre aucun dans les autres groupes. Ces événements se sont cependant produits plus de 28 jours après le traitement, a déclaré Guy Goodwin, professeur de psychiatrie à Oxford et directeur de Compass Pathways. “Notre hypothèse est que cette différence est due au hasard, (…) mais nous ne pourrons le savoir qu’en faisant plus d’expériences”déclaré.

“Une fenêtre d’opportunité thérapeutique”

La question de l’effet à long terme reste également sans réponse, puisqu’elle s’est évanouie lors du suivi des participants trois mois plus tard. Des doses répétées peuvent être nécessaires. Deux doses seront testées lors d’essais à venir, a déclaré Guy Goodwin. La prise de psilocybine provoque une augmentation de la dopamine (connue pour réguler l’humeur) et d’un autre neurotransmetteur qui peut favoriser la plasticité cérébrale, a expliqué James Rucker. “Lorsque le cerveau est dans un état de plus grande flexibilité, s’ouvre ce qui est considéré comme une fenêtre d’opportunité thérapeutique qui, dans le cadre d’un suivi médical et d’une psychothérapie, peut aider à générer un changement positif chez les personnes”il a dit. La psilocybine favorise “plus de communication entre les régions du cerveau”a ajouté Nadav Liam Modlin, également co-auteur de l’étude.

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La psilocybine -qui n’est pas addictive- est également à l’étude pour d’autres pathologies : stress post-traumatique, anorexie, anxiété, addictions… En 2020, l’Etat de l’Oregon a voté en faveur de l’utilisation de la psilocybine thérapeutique. Par exemple, des exemptions ont également été accordées au Canada. Mais cette tendance de fond se conjugue aussi parfois avec la promotion de la légalisation pure et simple des hallucinogènes, note Bertha Madras, professeur de psychologie à Harvard, dans un éditorial également publié par NEJM. Depuis “magasins ou”cliniques» les psychédéliques pourraient alors proliférer, également pour les populations vulnérables »elle a averti. On estime que 100 millions de personnes dans le monde souffrent de dépression résistante aux traitements.

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